De Sea King heeft in veertig jaar tijd 3.185 reddingsopdrachten uitgevoerd en 1.712 levens gered. De meeste in het oog springende reddingsoperaties zijn het kapseizen van de Herald of Free Enterprise op 6 maart 1987 in de haven van Zeebrugge en onlangs nog het zinken van de Baltic Ace na een aanvaring met een ander schip. Naast reddingsoperaties boven zee zijn ook medische evacuaties en orgaantransport opdrachten. Zo hebben de Sea Kings op nieuwjaarsdag na de Switelbrand in Antwerpen (1995) en de cafébrand in Volendam in Nederland (2001) tal van zwaar verbrande personen naar gespecialiseerde brandwordencentra overgebracht. Vandaag zijn nog drie helikopters in dienst. Een helikopter staat in het luchtvaartmuseum in Brussel een tweede staat in Koksijde in opslag.

Feestjaar

De veertig jaar dienst wordt uitgebreid gevierd. Zo zal er in oktober een internationale Search And Rescue-meeting plaatsvinden. Tijdens zo'n SAR Meet komen heel wat internationale reddingseenheden samen om ervaringen in het zoek- en reddingswerk uit te wisselen, daarnaast is er ook een competitie met diverse proeven om de vaardigheden van de bemanningen te testen. Aansluitend is er ook een groots feest voor de oudgedienden die met de helikopter hebben gevlogen of hebben meegewerkt.

Toekomst

De Sea King blijft in dienst tot eind 2018 en wordt op termijn vervangen door de NH90 helikopter. Maar zal de Sea King nog ongeveer 1/3 van de standby diensten op zich blijven nemen tot de nieuwe helikopter volledig in dienst is genomen.

(Tom Brinckman)